תחילה, נחזור אחורה בזמן לחודש ספטמבר 2017. ערן זהבי עמד בראש סערה בעקבות זריקת סרט הקפטן בהפסד 1:0 מול מקדוניה. תקרית חמורה זו הכתה גלים בכדורגל הישראלי וכתוצאה מכך החלוץ הישראלי לקח החלטה לא פשוטה – פרישה מהנבחרת. כזכור, ערן זהבי באותה עת היה רחוק מהקונצנזוס בו הוא מצוי היום וספג לא מעט ביקורות גם על יכולתו המקצועית בנבחרת. הקריירה הבינלאומית שלו לא נסקה והוא מצא את הרשת שש פעמים בלבד ב-39 הופעות. 

כידוע, לאחר שנה בלבד בה צפה בנבחרת מהצד, זהבי החליט לחזור בו מהחלטתו ושב לנבחרת ישראל. בכך, הוא שכתב מחדש את המורשת שלו במדים הלאומיים ושבר בדרך כל שיא אפשרי. אמנם במשחק הקאמבק שלו מול אלבניה הוא לא מצא את הרשת, אך לאחר שהצליח לעשות זאת במשחק הידידות מול גוואטמלה בנובמבר 2018, השתחררה הנצרה.

ערן זהבי חוגג (איציק בלניצקי)ערן זהבי חוגג (איציק בלניצקי)

זהבי כבש 27 שערים ב-29 המשחקים האחרונים שלו במדים הלאומיים והפך אמש (שלישי) לגדול הכובשים של נבחרת ישראל בכל הזמנים כאשר חלף על פני מוטל’ה שפיגלר. במהלך תקופה זו שהתפרסה על קרוב לשלוש שנים, הכוכב הישראלי הפך לאחד השחקנים הלוהטים בכדורגל הבינלאומי.

למעשה, רק כריסטיאנו רונאלדו כבש יותר ממנו במדי נבחרתו בתקופה זו. הפנומן הפורטוגלי מצא את הרשת 28 פעמים ב-30 משחקים בהם שותף ונמצא מעל זהבי בטבלת מלכי השערים הבינלאומיים מאז שהשתחררה הנצרה של הישראלי בנבחרת. יש לציין כי גם עלי מבחוט מאיחוד האמירויות כבש 28 שערים, אך הוא עשה זאת מול יריבות נחותות כמו הודו, וייטנאם ואינדונזיה.

כריסטיאנו רונאלדו חוגג (רויטרס)כריסטיאנו רונאלדו חוגג (רויטרס)

שחקנים שהתקרבו לכמות הכיבושים של החלוץ הישראלי בנבחרת בשלוש השנים האחרונות הם רומלו לוקאקו בנבחרת בלגיה (23 שערים ב-23 משחקים), אלכסנדר מיטרוביץ’ הסרבי (22 שערים ב-25 הופעות), טימו פוקי הפיני (18 שערים ב-31 משחקים) ורוברט לבנדובסקי בנבחרת פולין (17 שערים ב-27 הופעות). ומה בנוגע לליאו מסי? הכוכב הארגנטינאי הבקיע 15 שערים ב-27 הופעות שערך בשלוש השנים האחרונות בנבחרתו.