“כיף לחזור למכבי תל אביב מהדלת הראשית”, סיפר גבי קניקובסקי לאחר חתימתו, ואיזו דרך הוא עבר על מנת להגיע לרגע הזה. הקשר שגדל במחלקת הנוער בקריית שלום לא קיבל את הקרדיט בניגוד לחבריו. בימים שלפני הפרויקט עם בית”ר ת”א/בת ים וכשבקבוצה הבוגרת משחקים כוכבים שהובילו לתארים, קניקובסקי לא מצא את מקומו ובמועדון לא בנו עליו, עד כדי כך ששלחו אותו להשאלות בהפועל פתח תקווה ובהפועל עכו, אליה מכרו אותו תמורת 350 אלף ש”ח.

קניקובסקי הוא ממש לא כדורגלן רגיל, רחוק מכך. עבור אוהדי מכבי ת”א הוא הרכש שהם רצו לראות לפני כולם הקיץ וזה שאמור, באיחור של שנה, לפצות על חסרונם של עומר אצילי ודור מיכה על המשבצת של השחקן היצירתי. קניקובסקי הוא הרבה דברים על כר הדשא, אבל מחוצה לו הוא הכי רחוק מתדמית הכדורגלן. מנהל אורח חיים דתי, רחוק מהרשתות החברתיות וקנאי לפרטיות שלו. לכאורה לא החומר שממנו עשוי כוכב – אבל הערב (שבת, 20:30) הוא הכוכב הגדול שיש למכבי להציע בקרב מול מכבי חיפה, והקרב בבלומפילד משמעותי עבורו אישית לא פחות.

גבי קניקובסקי (חגי מיכאלי)גבי קניקובסקי (חגי מיכאלי)

עד הרגע האחרון

לאורך חלון ההעברות הקיץ שמו של קניקובסקי הוזכר אולי יותר מכל שחקן ישראלי אחר בליגה שלנו. הקבוצות הגדולות לטשו עיניים, נתניה קיוותה להשאירו והוא? הוא חיכה להצעה המתאימה מחו”ל על מנת לצאת ולנסות את מזלו. בסביבתו של הקשר מספרים שאמנם הגיעו הצעות, דוגמת לגיה ורשה ואחרות, אך השחקן לא רצה “סתם” לצאת אל מעבר לים, אלא למועדון שיקדם אותו בפן המקצועי וכמובן שעניין השבת והמסורת שיחקה תפקיד כשהוא חיפש מקום שיקדם אותו, אך מחזיק בקהילה יהודית שבה הוא יכול לשמור על המסורת. 

לפני שבועות בודדים, כבר נדמה היה שקניקובסקי יישאר לבסוף עד ינואר בעיר היהלומים. ההצעות לא הבשילו למשהו מעשי ובנתניה כבר הגיעו עם הקשר להבנות על חידוש החוזה שלו. למעשה, ביום רביעי, שבוע לפני החתימה שלו במכבי ת”א, הקשר סגר את תנאיו על המשך דרכו בנתניה ובמועדון כבר הכינו את החולצה המתאימה להצגתו הרשמית, שתוכננה לחמישי למחרת. אולם, באותו ליל רביעי סוכנו דודו דהאן פנה לנתניה ואמר: ‘מכבי ת”א נכנסה לתמונה, הוא בדרך אליה’. מכאן הכול השתנה. קניקובסקי רצה לחזור לקריית שלום, ושם העלו הילוך כדי להביא אותו. העסקה קיבלה תפניות, אך בסופו של דבר נסגרה רשמית – הקשר חוזר לקריית שלום.

גבי קניקובסקי (שחר גרוס)גבי קניקובסקי (שחר גרוס)

דרך האמונה

“יהלום” מכנים אותו בכדורגל הישראלי, אבל אם תשאלו את חבריו הקרובים, הוא בכלל “הצדיק”. כאמור, אופיו שונה בתכלית מכל מה שאתם מכירים בנוף הכדורגל. על המגרש הוא נמצא בכל מקום, ניחן בחוצפה חיובית ואחד שלוקח מנהיגות וקשה לפספס אותו – אבל בחייו האישיים מתקבלת תמונה אחרת, של אדם צנוע, כזה שמחובר מאוד לשורשים שלו והדת ולא מתרשם מרשתות חברתיות אותן הוא משאיר מאחור.

עוד דוגמה לאורח החיים אותו מנהל קניקובסקי היא הזוגיות, שמתאימה מאוד לאופיו הצנוע אך אולי רחוקה מתדמית הכדורגלן המצליח. את בת זוגו דנה הוא הכיר עוד במהלך בית הספר ולפני שנתיים הם נישאו. “היא כל עולמו, מבחינתו זה הכדורגל, לעבוד קשה באימונים, ולשמור על הבית יציב. אשתו היא הכל עבורו”, מספר מקורבו של השחקן.

שחקני מכבי תל אביב חוגגים עם גבי קניקובסקי (רדאד ג'בארה)שחקני מכבי תל אביב חוגגים עם גבי קניקובסקי (רדאד ג'בארה)

“לא מעניין אותו הפרסום, זה רחוק ממנו שנות-אור. הוא נהנה מהכדורגל שבו הוא מתפרנס ומצליח, אבל אוהב את הפרטיות שלו ורחוק מאור הזרקורים”, מרחיב. “זו גם חלק מהסיבה להצלחה שלו. מה כתבו, מה אומרים, אלו דברים שלא נוגעים אליו כי הוא מתרכז נטו בלהצליח”. שנתיים היה קניקובסקי בנתניה. התגורר בסמוך לאצטדיון ולמשחקי חוץ דאג לנסוע לפני כניסת השבת – הכול כדי להצליח לשלב בין הקריירה לאמונתו. בשנתיים האחרונות הוא גם הכוכב הכי גדול של נתניה ובמהלך הדרך גם זכה לזימון בכורה לנבחרת ישראל תחת אנדי הרצוג.

על מנת להבין את הרקע, צריך לצלול עוד יותר אחורה: גבריאל קניקובסקי, גבי, נולד ברעננה למשפחה דתית ועד היום הוא נוהג לשמור על אורח החיים הדתי. בילדותו, כמו אחיו, היה בפנימיית בני עקיבא ומשם התגלגל לכדורגל במחלקת הנוער של הפועל רעננה. לאחר מכן הגיע לקריית שלום וחמש שנים אחרי שעזב את המועדון – הוא חוזר אליו מהדלת הראשית, כפי שהוא בעצמו אמר. גם כששיחק בעכו קניקובסקי דאג ללון בסמוך לאצטדיון בשביל לא לחלל שבת. כמו כן, העביר הרצאות גם בבתי הספר בעיר בנושאים של שילוב אורח חיים ספורטיבי ודתי, בשביל להסביר כיצד הוא מתמודד עם הסיטואציה.

גבי קניקובסקי (חגי מיכאלי)גבי קניקובסקי (חגי מיכאלי)

“לא היה לנו ספק לגבי הכישרון שלו, ובגלל זה עשינו מאמץ גדול”

מי שמכיר היטב את קניקובסקי מגיל נוער הוא אריאל אברם, שמשמש כיום כנציג הבעלים והמנהל המקצועי בהפועל ראשון לציון ולו עבר פורה במחלקת הנוער של מכבי ת”א שם הוביל יחד עם ג’ורדי קרויף את הפרויקט עם בית”ר ת”א. בשיחה עם ONE מספר אברם על גבי הצעיר: “ההגעה שלו למכבי ת”א הייתה כשהוא היה בגיל נערים א’. שנתון 97 קצת נחלש כי עזבו 2-3 שחקנים והחלטנו שאנחנו מביאים כמה מבחוץ כדי לחזק את הקבוצה, שחקנים עם פוטנציאל להתפתח לבוגרים והוא היה אחד מהם. הוא שיחק במכבי ת”א בילדים ובאיזשהו שלב הוא עזב ושיחק בהפועל רעננה”.

“רצינו להחזיר אותו וברעננה ביקשו תחילה להעבירו בהשאלה, ובסוף העברנו אליהם את עומרי גלזר השוער בתמורה. אני קופץ עוד קדימה בזמן. אתה יכול לתאר לעצמך מה היה כמה שנים אחרי כשעומרי גלזר היה שוער ראשון במכבי חיפה בליגת העל כמה שנים אחרי וקניקובסקי עוד הסתובב בקבוצות קטנות, כמו הפועל פ”ת ועכו מה חשבו, אבל אנחנו ידענו שביחס לגלזר שהיה שוער מצוין היו לנו שוערים טובים באותו שנתון, ושחקן כמו גבי לא היה לנו. לכן עשינו זאת”.

“גבי הגיע ממשפחה דתית, היינו צריכים למצוא פתרון לנושא של השבת אז במשחקים שהתקיימו בבית הוא היה ישן בקריית שלום, הייתה דירה שעמדה לרשות שחקני נוער שהיו ממשפחות שגרות רחוק, והוא היה ישן שם מול מתקן האימונים במהלך שישי-שבת ומגיע לאימונים בהליכה. כשהוא עלה לנוער הם שיחקו בזמנו ברמלה אז היינו שוכרים לו צימרים באזור רמלה במרחק הליכה סביר מהאצטדיון. צימרים של לפי שעה. זה היה קצת משעשע ומביך עבורו, ילד טוב ירושלים כזה. במשחקי חוץ זה גם היה מורכב למצוא לו מקום לינה שייסע יום קודם ויוכל לבוא לשחק עם הנוער. היו מקרים שהוא התארח אצל שחקנים של קבוצה יריבה. ככה מצאנו פתרון לשבת שהייתה חשובה מאוד למשפחה שלו”.

אריאל אברם עם ג'ורדי קרויף ויוהאן קרויף (פרטי)אריאל אברם עם ג'ורדי קרויף ויוהאן קרויף (פרטי)

אברם המשיך וסיפר: “לגבי הכישרון שלו, לא היה לנו ספק לגבי זה שהוא פוטנציאל אדיר ובגלל זה גם עשינו את המאמץ הגדול להביא אותו ולמצוא פתרונות לצרכים שלו. ידענו שזה מסוג השחקנים, גם בגלל מימדי הגוף, שייקח להם טיפה יותר זמן. סלאבישה יוקאנוביץ’ ב-2015/16 נתן לו לשחק בגביע הטוטו ומאוד אהב אותו בעונה שמכבי ת”א הייתה בליגת האלופות, הוא נתן לו לשחק וגבי היה לא רע בכלל. אני באופן אישי עזבתי באותו היום עם יוקאנוביץ’ אז לא יודע מה קרה במהלך 2016 ו-2017 כשג’ורדי איפשר לו לעזוב”.

“יש הרבה שחקנים מושאלים שאי אפשר להשאיל אותם עד אין קץ ומכבי ת”א קיבלה החלטה שעדיף למכור. אני חושב שההגעה שלו למכבי ת”א בנערים א’ היא חלק משמעותי בקריירה שלו, כמו גם העזיבה שלו, כי העובדה שהוא הלך לשחק בקבוצות בוגרים במקומות אחרים אפשרה לו להתפתח בקצב שהוא צריך בקבוצות שיכלו לאפשר לו לשחק וזה היה מאוד משמעותי. אני בספק אם הוא היה נשאר במכבי ומקבל מספיק דקות משחק כדי להיות גבי קניקובסקי שהוא היום”.

“עוד אנקדוטה מעניינת היא מהעונה בליגת האלופות של הנוער – הנוער יצא למחנה אימונים בלונדון ועשו שם שמונה ימים לפני קמפיין ליגת האלופות. במסגרת אחד ממשחקי האימון הם שיחקו נגד המילואים של ברייטון. יש תמונה זכורה לנו מאותו משחק, עוד היה 1:1 לטעמי במשחק בו הנוער קיבל 5. בברייטון שיחק בובי זאמורה והיה בין גבי לבין זאמורה מאבק על הכדור וזה היה עם הבדלי גודל כל כך בולטים שזה היה מצחיק, אבל היה ברור שזה חלק מההתפתחות של השחקנים. גבי גם הבקיע שער בליגת האלופות לנוער נגד דינמו קייב והיה די טוב. הוא מגיע למכבי ת”א כשהוא עשה דרך נכונה מבלי לדלג על אף תחנה – לאומית, ליגת העל קבוצות קטנות, קבוצה קצת יותר גדולה וכעת מכבי ת”א אליה הוא חוזר מהדלת הראשית כשחקן שאמור להוביל. גם מבחינה גופנית וגם מנטלית והניסיון שצבר גרמו לו להגיע בשל יותר”.

גבי קניקובסקי (רדאד ג'בארה)גבי קניקובסקי (רדאד ג'בארה)

בהמשך הגיע קניקובסקי להפועל פתח תקווה, שם קיבל לראשונה את הקרדיט בקבוצה בוגרת כשהוא בן 17 וחצי, כאשר מי שהעלה אותו לסגל בליגה הלאומית היה אסף נמני שמשמ כיום כעוזרו של מנחם קורצקי בהפועל חדרה. בקיץ 2017 עבר להפועל עכו עם אופציית רכישה שמומשה, ומאז 2018 נמצא במכבי נתניה אצלה הפך למנהיג, עד שחזר לקדמת הבמה בקריית שלום. 

מה יביא למכבי ת”א?

על שיתוף הפעולה בין קניקובסקי לצהובים עוד נלמד במהלך הדרך, אך כבר עכשיו, אחרי שני משחקים בלבד, אפשר לראות לאן הרוח נושבת – קניקובסקי בא כדי להיות בורג מרכזי במכבי ת”א, הכוכב שלה. בניגוד לעמדתו בנתניה שם הרבה לשחק מתחת לחלוץ או כ-50:50, אצל פטריק ואן לוון השחקן מקבל את העמדה השמאלית בכנף, יותר יונתן כהן מאשר דור מיכה. לפחות עד כה, זה נראה טוב עבור מחזיקת הגביע. אמנם בליגה 90 הדקות הראשונות שלו הסתיימו ב-1:1 מול מכבי פ”ת, אך אפשר לראות שהכול בחלק הקדמי עובר דרכו, והדבר קיבל חותמת מול אלשקרט במשחק בו הבקיע את שער הבכורה והיה מעורב לא מעט.

אחד הדברים המסקרנים ביותר במכבי ת”א החדשה יהיה שיתוף הפעולה בין קניקובסקי לדן ביטון. מול אלשקרט השניים עשו חיל וחילקו בניהם מסירות שחתכו את ההגנה הארמנית, אך השאלה הגדולה היא האם הם יביאו זאת גם לליגה. מבחינת הפוטנציאל, הצהובים יכולים לקבל יצירתיות שלא ראינו מהם בשנה הקודמת, כאשר תמיד היה חסר השחקן הזה שיכניס כדור בין בלמים ויביא מהלך לא צפוי. קניקובסקי הוא בדיוק אחד כזה.

דן גלזר חוגג עם דן ביטון (רדאד ג'בארה)דן גלזר חוגג עם דן ביטון (רדאד ג'בארה)

קניקובסקי מתגורר בת”א בסמוך לאצטדיון בלומפילד, במשחקי החוץ הוא ימשיך ללון במלון על מנת שלא לחלל את השבת, השמירה על העקרונות והפרטיות לחייו האישיים ימשיכו כסדרם, אך תהיו בטוחים – הוא מגיע למחזיקת הגביע כדי להצליח ולהטביע חותם על הדשא, וממש לא לשם הפרסום.