איזה משחק נהדר היה לנו לפנות בוקר (רביעי) בפיניקס, שם הסאנס עלו ליתרון 0:2 בסדרת גמר המערב מול לוס אנג’לס קליפרס, עם ניצחון 103:104 בתום מותחן פשוט משוגע.

דקה וחצי לסיום פיניקס הוליכה 95:100, אבל פול ג’ורג’ קלע 6 נקודות בדקה האחרונה והוביל את הקליפרס ליתרון 102:103, כשעל השעון 22 שניות לסיום המשחק. הסאנס יצאו להתקפה אחרונה אבל איבדו כדור ובמהלך הבא הקליפרס מסרו לג’ורג’, שנשלח לקו העונשין. כל מה שהוא היה צריך לעשות זה לקלוע, להיות הגיבור של הלילה ולהשוות את הסדרה ל-1:1. אבל הוא החטיא פעמיים.

המארחת יצאה להתקפה אחרונה פעם נוספת, הכדור יצא לחוץ עם 0.9 שניות על השעון, ואז וויליאמס שרטט מהלך גדול שכלל מסירה של ג’יי קראודר וחסימה של דווין בוקר, שסידרו לדיאנדרה אייטון דאנק, פחות משנייה לסיום. הסל הזה נתן לסאנס את הניצחון החשוב ומרחק שני ניצחונות מסדרת גמר ראשונה מאז 1993.

דיאנדרה אייטון חוגג עם טורי קרייג ומיקל ברידג'ס (רויטרס)דיאנדרה אייטון חוגג עם טורי קרייג ומיקל ברידג'ס (רויטרס)

מי שהוביל את קלעי פיניקס היה אמנם קמרון פיין, מחליפו של כריס פול בעמדת הרכז, שקלע שיא קריירה של 29 נקודות במשחק נהדר, אבל הוא נשאר בצלו של כוכב המשחק דיאנדרה אייטון, שרשם 24 נקודות ו-14 ריבאונדים וכאמור קלע גם את סל הניצחון הדרמטי עם אותה הטבעה ענקית. הסנטר של הסאנס הצטנע בסיום ואמר: “זה ללא ספק סל ניצחון של ג’יי, שהוציא מסירה כזאת לסנטר שלו”.

על המשחק אמר: “מעולם לא שיחקתי כל-כך חזק מהפתיחה ועד לסיום. 150 אחוז. בדרך כלל אני נותן 110, אבל הפעם זה היה 150%. וזה גם 150% במנטליות. הרמה של הפוקוס והדברים שצריך לשים לב אליהם. זה ממש אינטנסיבי”. אייטון, שזה היה עבורו סל הניצחון הראשון בקריירה בת שלוש השנים ב-NBA, הוסיף: “המאמן שרטט מהלך מצוין שבו אני הייתי בעמדה הטובה ביותר. החברים שלי לקבוצה האמינו בי והמאמנים האמינו בי. השאר היה רק האתלטיות שלי. הכשרון שלי”.

דיאנדרה אייטון (רויטרס)דיאנדרה אייטון (רויטרס)

מאמנו מונטי וויליאמס שיבח את הסנטר שלו: “אני יכול לדבר ללא הפסקה על איפה הוא היה ואיפה הוא עכשיו, הוא הופך לשחקן ממש דומיננטי, בשני צדי הפרקט. הוא מתחיל להבין שזה שיש לו תפקיד לא מגביל אותו. לפעמים כשאתה אומר למישהו שיש לו תפקיד מסוים, הוא חושב שהוא לא יכול לעשות שום דבר אחר. אבל לו פשוט יש תפקיד גדול”.

אבל הכוכב לא היה רק אייטון, אלא גם וויליאמס עצמו. מאמן פיניקס, ששירטט את המהלך המנצח עם 0.9 על השעון (ובלי פסק זמן, הוא ניצל את השניות בהן השופטים בחנו מהלך קודם כדי לראות כמה זמן להשאיר על השעון), התבסס על כלל שלא כולם מכירים ב-NBA, לפיו אין עבירת גולטנדינג התקפי (כשהכדור נמסר לשחקן מעל הטבעת) במהלך הוצאת חוץ. ואכן כל מה שאייטון היה צריך לעשות היה להנחית אותו פנימה, ולחגוג את הניצחון. מי ששיבח את המאמן היה כריס פול החסר, בציוץ בטוויטר, וכמוהן גם סי ג’יי מקולום מפורטלנד.

גם לדווין בוקר היה חלק במהלך של סל הניצחון. הכוכב הגדול של פיניקס היה הבחירה הטבעית לזרוק את הכדור המכריע, אבל עם 0.8 שניות על השעון וויליאמס הרגיש שאין מספיק זמן והלך על המהלך שבסוף ניצח. אבל לבוקר היה תפקיד משמעותי – הוא היה זה שחסם את איביצה זובאץ’, שתפקידו היה למנוע מאייטון הגעה לכדור. הוא עשה זאת עם אף שבור, תוצאה של מפגש עם פטריק בוורלי במהלך הרבע השלישי. 

וויליאמס התייחס לכוכב הגדול שלו ולמשמעות שלו למהלך המנצח: “אני יודע שהפנים שלו היו נפוחות. אני יודע שהוא היה בכאבים. אבל זה הרצון שכבר דיברתי עליו, שיש בו. החסימה שלו בסוף, זה היה עצום. האלטרנטיבה הייתה שהם לא יצליחו ואז הוא ייצא וייקח זריקה”.

קמרון פיין התייחס גם הוא למהלך האחרון ולהשפעה של בוקר ואמר: “זה מהלך נטול אנוכיות מצדו. הוא הקריב, עשה חסימה ומישהו אחר קלע. הרבה שחקנים לא היו מוכנים לזה”. לא רק פיין שם לב לזה, אלא גם סי ג’יי מקולום מפורטלנד, שצייץ “חסימה גדולה של בוק. מסירה נהדרת”.

בוקר עצמו התייחס לשבר באפו בסיום כשאמר: “זה מרגיש טוב יותר עכשיו. אם היינו מפסידים, אני חושב שזה היה כואב יותר. זה בסדר, יהיו צילומים ויצטרכו להכין לי מסכה”.

קמרון פיין חוגג (רויטרס)קמרון פיין חוגג (רויטרס)

בצד המפסיד, זו הייתה הפעם השנייה בלבד העונה שג’ורג’ מחטיא שתי זריקות עונשין רצופות. אחרי שסיים עם 26 נקודות אבל הפך בן רגע לגיבור הטרגי של הערב, אמר PG13 בסיום: “אני לא הולך לשים על זה יותר מדי משקל. ברור שזו הייתה הזדמנות שהוחמצה. פטריק שם אותי בעמדה להגדיל את היתרון. תמיד יש לי ביטחון בזריקות מקו העונשין. תמיד הייתי טוב בזריקות עונשין ברגעי קלאץ’. הפעם לא הצלחתי”.

עם זאת, ג’ורג’ לא בלחץ שכן הקליפרס נמצאים בדיוק באותו מקום בו הם היו כבר פעמיים בפלייאוף הנוכחי. הקבוצה מ-LA פיגרה 2:0 מול דאלאס וגם 2:0 מול יוטה, וניצחה בשתי הסדרות. על כך אמר הסווינגמן של הקליפרס: “פתחנו את הפלייאוף עם שני הפסדי בית, היינו יכולים להיות עם הראש למטה. היינו בפיגור במשחק 3 בחוץ, אבל מצאנו דרך. ועכשיו זה לא שונה. אנחנו חייבים למצוא דרך להיכנס חזרה לסדרה”.

פול ג'ורג' ובאטום, כשהם עוד חשבו שהם מנצחים (רויטרס)פול ג'ורג' ובאטום, כשהם עוד חשבו שהם מנצחים (רויטרס)

טיי לו, מאמן הקליפרס, הגן על הכוכב שלו: “הוא בסדר. זה חלק מהמשחק. זה קורה. בלעדיו, לא היינו במשחק בכל מקרה. הוא עשה כמה מהלכים גדולים ברגעי ההכרעה. הביטחון של הקבוצה הזאת לא נפגע, אנחנו צריכים לחזור הביתה עכשיו, יש אווירה טובה, אנחנו צריכים להתקדם ולהתכונן למשחק מספר 3”.

לו התייחס גם לעייפות של הכוכב שלו (בהעדרו של קוואי לנארד הפצוע), ששיחק 41 דקות: “הוא היה נראה די עייף. כל פעם שהוא לוקח הרבה ג’אמפ-שוטים ולא תוקף את הטבעת אפשר לדעת שהוא עייף. הוא רוצה לנצח. הוא אמר – ‘מאמן, מה שאני צריך לעשות, אני מוכן לזה’, והיינו צריכים אותו הפעם. אנחנו מקבלים יום מנוחה ונהיה מוכנים לשחק”.

פטריק בוורלי אמר בסיום: “אני לא חושב שמישהו אוהב להתחיל עם פיגור של שני משחקים, אני לא חושב שזו התוכנית שלנו. המשחק הזה, שיחקתי בהרבה משחקים בליגה הזאת, וזה הפסד שקשה לבלוע כי אתה מסתכל על זה ומבין שכבר היה לנו את הניצחון בידיים. אבל היינו על הקרשים כבר, אנחנו מגיבים לזה טוב ואנחנו נגיב גם הפעם”.