ערב מטורף של דנבר הסתיים בהעפלה גדולה והיסטורית הלילה (אור לרביעי) לגמר המערב, למפגש מול לוס אנג’לס לייקרס בזכות 89:104 שקבע 3:4 בסדרה הסופר דרמטית מול לוס אנג’לס קליפרס. גמר על טהרת LA נמנע, אבל קרב מסקרן בין הנאגטס מלאי התקוות לפייבוריטית לזכייה, יקרה גם יקרה.

לצד המחמאות הגדולות והסופרלטיבים, דנבר זכתה לעוד ציון דרך גם בעולם הווירטואלי כאשר הגיעה למיליון עוקבים בטוויטר. הקבוצה שהופכת לפופולרית במיוחד, בעיקר בעונה הנוכחית, מחזיקה כעת בכמות העוקבים בין הגבוהות בליגה לקבוצה. תמונות רבות עלו לרשתות החברתיות של השחקנים שחוגגים את הניצחון ואלו זכות למאות שיתופים ולייקים. מספר כוכבים כמו קווין לאב שכתב: “דנבר נאגטס, שוב פעם רק כבוד” ומג’יק ג'ונסון בירכו את המנצחת ועקץ את הקליפרס: “הלייקרס תמיד יישלטו בלוס אנג’לס, זה לא ישתנה לעולם”.

מי שחגג באופן כפול ומכופל היה המאמן מייק מאלון, שציין את יום הולדתו וגם קיבל כרטיס לגמר המערב והסנטר שלו ניקולה יוקיץ’ וכוכב הקבוצה סיפר בסיום: “לפני המשחק אמרתי לו ‘מאמן, אני אביא לך היום מתנה ממש יפה, אני או שאשלח אותך הביתה למשפחה או שאעלה אותך לגמר המערב. אין ספק שאנחנו קבוצה מעניינת, אין לנו הרבה סופרסטארים”.

מאלון שנראה נרגש במיוחד בסיום אמר: “הבחורים האלה עמדו מול האתגר הגדול ביותר בדרך לרגע גדול. אתה לומד על הדברים האלה רק ברגעים מהסוג הזה, בנאדם, עברנו את מבחן האופי הזה או לא? צריכים לחגוג רגעים שכאלה, זה גם היום הולדת שלי ואנחנו הולכים לחגוג ונעשה מסיבה. עבדתי עם מאמנים שידעו הכל על הקבוצה שעומדת מולם, אנחנו קבוצה מוזרה, נחפש כמובן את נקודות היתרון שלנו, אבל מרגע שהמשחק מתחיל זה לא משנה מה המדים שאנחנו לובשים”. 

פול ג’ורג’ שלא הצליח להציל את המולדת הסביר: “זה כואב, זה כואב כל כך, אבל אנחנו צריכים להתקדם. זו השנה הראשונה שלנו ביחד, הריצה הראשונה אחד לצד השני, כמובן שרצינו לנצח את זה. אבל אנחנו יכולים להיות מאוד אופטימיים לגבינו ואיך שאנחנו ביחד ובונים משהו גדול לקראת המשך הדרך. אני חושב שהרגשנו מההתחלה שזו לא עונת אליפות שלנו ולא עונת כישלון שלנו. נשתפר ככל שנהיה ביחד”.

“כבר היינו שם ונגענו בזה”, אמר באכזבה רבה קוואי לנארד שסיפק פלייאוף מצוין אבל איבד יחד עם חבריו יתרון של 3:1 בדרך להדחה. “אין לנו תירוצים, היינו צריכים להכריע ולנצח את זה, אבל כמו שאמרתי בשלושת המשחקים האחרונים היה אפשר לראות מראה של המשחק שלפניו”.

מאמן הקליפרס דוק ריברס נראה שבור בסיום והצהיר: “אני המאמן, אני לוקח את האשמה על ההדחה הזו, לא עמדנו בציפיות מאיתנו, כמובן. בכנות, אפשר היה לראות את ההבדלים בין שתי הקבוצות, הם היו ביחד, אנחנו לא כל כך, אפשר היה להבחין בזה במשחקים”.