מכבי תל אביב המריאה לגרמניה בידיעה שניצחון הערב (חמישי) ב-21:00 על אלופת גרמניה אלבה ברלין הוא בגדר חובה. אלבה מגיעה כסוג של יריבה בהזמנה בעקבות כל החיסורים בשורותיה, אך אצל אלופת המדינה לא מקלים ראש בכלל ביריבה, אותה הם מחשיבים למסוכנת. השלשות של אלבה ויכולת הניהול של ג'ייסון גריינג'ר יעמדו לנגד עיניהם של יאניס ספרופולוס, צוותו וחניכיו.

הצהובים יחסרו הערב את אחד העוגנים שלהם, אותלו האנטר, שנשאר בארץ, אך בהיעדרו נראה שיש על מי לסמוך – אנטה ז'יז'יץ'. בקבוצה מחמיאים לסנטר שהראה כבר במשחק מול ברצלונה בפלאו בלאוגרנה שהוא מתחיל לחזור לעניינים עם נוכחות בשני צדי המגרש, גם אם המספרים שלו היו נמוכים יותר משהיו בפתיחת העונה. במשחקים האחרונים בליגת העל הוא כבר מצא את הקצב מחדש, כולל המספרים, וכעת ביורוליג מול יריבה ניידת אך חסרה במסה, שוב אור הזרקורים יהיה מופנה אליו ולשאר שחקני הקו הקדמי.

חזרתו של "ז'יז'ה" לעניינים לא הפתיעה את אנשי המועדון, כמו גם את חבריו לקבוצה. חברו עוד מימי דרושפאקה סקוטי ווילבקין הסביר בשיחה עם ONE: "זו עונה כל-כך ארוכה, ועונת היורוליג יכולה להרגיש עבורנו כמו שלוש עונות נפרדות. במיוחד עם ההתחלה הרעה שהייתה לנו לעונה, ועכשיו כשאנחנו מראים התקדמות, יהיו עליות ומורדות, לא רק לקבוצה אלא גם לנו. כשחקנים וכחברים לקבוצה אנחנו מנסים להרים אחד את השני, כשיש שחקן שלא משחק בהתאם לפוטנציאל שלו אנחנו פשוט מנסים לעזור לו להתגבר על תקופת שפל. לכולם יש תקופות שפל, לי הייתה תקופת שפל העונה וזה פשוט עוזר כשיש חברים לקבוצה שמאמינים בך, שיודעים מה אתה מסוגל לעשות ורוצים שתהיה הכי טוב שאתה יכול להיות".

ספרופולוס: הם מכירים אותנו ואנחנו אותם

התייחסותו של ווילבקין לנושא המרקם הקבוצתי לא מפתיעה, שכן היחס והחיבוק החם שקיבל ז’יז’יץ’ מחבריו לקבוצה לא היו נסתרים. ההסברים, הטפיחות על השכם והעידוד הבלתי פוסק מעומרי כספי, דרגאן בנדר ואותלו האנטר כמו גם משאר שחקני הקבוצה בלטו מאוד, הן על הספסל והן על הפרקט. ווילבקין הרחיב עוד בנושא הכימיה הקבוצתית: "אנחנו מסתדרים היטב, בין שזה להתבדח בחדר ההלבשה ובין שעל הפרקט, או כשאנחנו משחקים יחדיו “War Zone” ומנסים לנצח ב”Call of Duty”, כך שאנחנו נהנים לבלות יחדיו ולשחק יחדיו ונקווה שזה גם יתורגם לניצחונות וכדורסל איכותי".

משחקים בפלייסטיישן או על הפרקט, אימון הקבוצה האחרון הציג באופן נהדר את דברי ווילבקין. בזריקות החימום שלפני תחילת האימון המסכם ז’יז’יץ’ זרק מילה לבנדר, רגע אחרי זרק מילה לכריס ג'ונס שהתחיל לצחוק, והמרקם החברתי על הפרקט בהחלט תומך בדבריו של הגארד. מספריו של הקרואטי כאמור במגמת עלייה, נגד זניט וארתוראס גודאיטיס הוא סיים עם 10 נקודות ו-4 ריבאונדים לאחר מכן רשם 21 נקודות ,10 ריבאונדים ו-2 אסיסטים מול הפועל ירושלים ומיד אחר-כך 26 נקודות, 13 ריבאונדים ו-4 אסיסטים מול הפועל תל אביב. הערב, בהיעדרו של האנטר, במכבי שוב יצטרכו לבצע התאמות כשאור הזרקורים יופנה לקו הקדמי של הקבוצה, בדומה לשלושת משחקיה הקודמים.

במכבי ת”א אומרים שאלבה קבוצה מסוכנת. שלושת שחקני הקו האחורי, לו מאודו, ג'ייסון גריינג'ר וסימונה פונטקיו, הובילו את ההתקפה הגרמנית יחד עם יונס מאתישק הצעיר וקלעו 67 נקודות מול באסקוניה ביום שלישי.

מנגד העוגן של מכבי תל אביב בקו, יובל זוסמן, שנגד הפועל ירושלים תרם בשני צדי המגרש ונראה כמו השחקן עליו בנה ולו חיכה יאניס ספרופולוס מפתיחת העונה, סיפר לקראת המפגש: "זה תלוי בנו, למרות שאנחנו במאזן שלילי בינתיים. נבוא לעשות את העבודה ואני בהחלט חושב שאנחנו יכולים להעפיל לפלייאוף, אבל צריך להסתכל משחק אחר משחק. שיחקנו נגד כל הקבוצות משחק אחד אז אנחנו מכירים אותן, את החולשות ואת החוזקות ועכשיו אנחנו מרוכזים באלבה ואנחנו צריכים לבוא ולנצח במשחק, ובמשחק הבא נהיה מוכנים גם”.

יובל זוסמן (איציק בלניצקי)יובל זוסמן (איציק בלניצקי)

עוד אמר זוסמן: “תפקידי בקבוצה, והתפקיד של כל שחקן בקבוצה זה לעזור לקבוצה לנצח, בין אם זה כמה שניות ובין אם זה כמה דקות או 40 דקות, זה מה שהמאמן מחליט ואני צריך לעקוב אחר החוקים ואחרי מה שקורה, ואם לא מגיע אז לא מגיע, ואם אני לא מספיק טוב אז אני לא צריך לשחק. אבל אם אני מספיק טוב, אני צריך להוכיח את עצמי כל פעם מחדש. זה היחסים עם המאמן, אני מכיר אותו ממש טוב והוא מכיר אותי ממש טוב. אני יודע מה הוא מצפה ממני והוא יודע למה הוא מצפה ממני, הוא כל הזמן אומר את זה. חובת ההוכחה היא תמיד עליי, על השחקן".  

אלייז'ה בראיינט הוסיף: "הדבר הכי חשוב זה להתמקד בעצמנו ולהיות באנרגיה חזקה כל המשחק. יש להם שחקנים חסרים, אבל הם עדיין קבוצה חזקה שיודעת לבצע את תוכנית המשחק שלה בצורה מצוינת. העובדה שהשחקנים החסרים שלנו חזרו הופכים אותנו לקבוצה עמוקה יותר ונותנים לנו עוד אופציות. לא כל שחקן יהיה טוב בכל משחק.

“לגבי הסגר, המצב של כל שחקן הוא שונה. הדבר החשוב בשבילי זה לבלות את הזמן עם המשפחה שלי, זה לא כל-כך רע בשבילי כי יש לי זמן לבלות עם הבן שלי ואשתי. אנחנו רק משחקים כדורסל, זה מצב מיוחד לכל העולם ולכל המדינה, אנחנו אתלטים ועדיין נוסעים לאולם והביתה. הדברים לא משתנים, אולי אנחנו לא יוצאים למסעדות, אבל אם מתמקדים בזה אפשר להשתגע. יש בזה דברים חיוביים כמו האפשרות לבלות יותר זמן עם המשפחה. הדבר החשוב ביותר בשבילנו זה להשתפר בכל משחק, הראינו את זה בליגה הישראלית לאחרונה, אנחנו צריכים להתמקד בזה. אם נבוא באנרגיה וברוח טובה נהיה במצב טוב לקראת סוף המשחק”.