עונת 2018/19 בליגת האלופות תצא לדרך הערב (שלישי) עם פורמט חדש הכולל שתי שעות שונות, כאשר בכל ערב יהיו שני משחקים ב-19:55 (שעון ישראל) ושישה ב-22:00. בפעם הראשונה המשחקים המוקדמים יהיו אלו של בית ב’, כאשר ברצלונה תארח את פ.ס. וו איינדהובן ואינטר תארח את טוטנהאם, ואחרי המתאבן המוצלח תגיע המנה העיקרית עם עוד שישה משחקים וביניהם הקרב המרתק בין ליברפול לפאריס סן ז’רמן, כאשר גם אתלטיקו מדריד, נאפולי ובורוסיה דורטמונד ייכנסו למעגל המשחקים.

בית ג’: פ.ס.ז’ במפגש ענקיות באנפילד, נאפולי מתארחת בבלגרד

בית ג’, אחד משני הבתים החזקים של שלב זה, הכולל את פ.ס.ז, ליברפול, נאפולי, וגם את הכוכב האדום בלגרד שהדיחה את מונס דאבור וזלצבורג, ייפתח עם משחק מרתק בין אלופת צרפת לקבוצה החמה ביותר באנגליה.

אדינסון קבאני חוגג. חולם לזכות סוף סוף בליגת האלופות (רויטרס)אדינסון קבאני חוגג. חולם לזכות סוף סוף בליגת האלופות (רויטרס)

מדובר בשתי קבוצות שחולמות על זכייה בליגת האלופות בסוף השנה. מן הצד האחד האדומים, שבשנה שעברה היו מרחק נגיעה מהתואר כשהגיעו לגמר אך נכנעו לריאל מדריד  בעיקר באשמתו של שוער גרמני אחד (וגם קצת באשמת בלם ספרדי אחד שדאג לשתק חלוץ מצרי אחד). מן הצד השני הקבוצה העשירה שצירפה השנה את ג’יג’י בופון הוותיק, ת’ילו קהרר, חואן ברנט ואריק מקסים צ’ופו-מוטינג ובעיקר קיבלה חזרה מהמונדיאל את אחד ממצטייני גביע העולם, קיליאן אמבפה, שבגיל 19 הוא כבר אחד השחקנים הטובים בעולם. 

אז בופון, שהורחק ברבע הגמר בשנה שעברה, כשעוד שיחק ביובנטוס ונכנע לריאל מדריד בעקבות פנדל שנוי במחלוקת בתוספת הזמן של משחק הגומלין, לא יהיה בסגל, אבל גם ככה מאמנו תומאס טוכל החליט שהשוער הראשון שלו הוא אלפונס אראולה הצרפתי, שמציג יכולת נהדרת מתחילת השנה בקבוצה ובנבחרת.

טוכל, אגב, יפגוש את המנטור שלו, יורגן קלופ. מנג’ר ליברפול היה עד 2008 מאמן מיינץ ושנה לאחר שעזב את המועדון ועבר לבורוסיה דורטמונד, הגיע טוכל למיינץ. שש שנים קדימה קלופ עזב את דורטמונד ועבר לליברפול ומי הגיע לדורטמונד במקומו? נכון, אותו טוכל, שממשיך לנסות ולמלא את הנעליים הריקות הגדולות שמאמנה הגרמני שלליברפול מותיר אחריו.

שתי הקבוצות נראות נהדר מפתיחת העונה, ושתיהן עם חמישה ניצחונות מחמישה משחקי ליגה. הפריסאים עשו זאת עם סדרת תוצאות מרשימה יותר ויחס שערים 4:17, אך מול קבוצות חלשות יותר, בעוד המרסיסיידרס מחזיקים ביחס שערים 2:11, אך בין חמש הקורבנות שלהם ניתן למצוא את ווסטהאם (שחטפה רביעייה), לסטר וגם טוטנהאם, בשבת האחרונה.

שחקני ליברפול חוגגים. פתחו את העונה עם מבול של שערים (רויטרס)שחקני ליברפול חוגגים. פתחו את העונה עם מבול של שערים (רויטרס)

אלא שכעת בליברפול יצטרכו להסתדר עם שלישייה התקפית שכוללת את ניימאר, אמבפה ואדינסון קבאני. אנדרו רוברטסון, שיחד עם וירג’יל ואן דייק, ג’ו גומז וטרנט אלכסנדר-ארנולד מרשים בחוליית ההגנה שעד כה ספגה, כאמו, שני שערים העונה, יודע מה צריכים לעשות, במיוחד במפגש מול ניימאר: “הוא שחקן ברמה עולמית ואנחנו צריכים להיזהר ממנו. הכישורים שלו מדברים בעד עצמם. נכון, אנשים אומרים שהוא נופל יותר מדי בקלות, אבל זה לא קשור אלינו. השופט יצטרך להחליט. אנחנו נצטרך להתרחק מזה.

“אנחנו נצטרך להתמקד באיכויות שלו ולצערנו, יש לו הרבה כאלה. והוא רק שחקן אחד שנצטרך לדאוג ממנו, הדבר הרע עבורנו הוא שיש להם הרבה שחקנים שאנחנו צריכים לדאוג מהם. מצד שני, הדבר הטוב הוא שגם לנו יש הרבה שחקנים שיכולים להסב להם בעיות”.

אנדרו רוברטסון. "יש לפ.ס.ז' הרבה שחקנים שאנחנו צריכים לדאוג מהם" (רויטרס)אנדרו רוברטסון. "יש לפ.ס.ז' הרבה שחקנים שאנחנו צריכים לדאוג מהם" (רויטרס)

עוד בבית זה, נאפולי, שפתחה את העונה עם שלושה ניצחונות והפסד בליגה האיטלקית, תארח את הכוכב האדום בלגרד, שבעצמה נהנית מפתיחת עונה פשוט נפלאה שכוללת שבעה ניצחונות רצופים בליגה המקומית ומאזן שערים 3:22 וכן יכולת נפלאה במוקדמות ליגת האלופוות בהם הקבוצה עברה ארבעה שלבים ללא הפסד והצליחה להעפיל למפעל הגדול של הכדורגל האירופי.

בית א’: אתלטיקו מדריד מתארחת במונאקו, קלאב ברוז’ נגד דורטמונד

הקבוצה מבירת ספרד רשמה פתיחה רעה מאוד בלה ליגה, עם ניצחון אחד בלבד בארבעת המחזורים הראשונים. גם אלופת צרפת לא הצליחה לנצח יותר מפעם אחת בחמשת משחקיה הראשונים בליגה, והשתיים שייפגשו לראשונה אי פעם יקוו להתחיל ברגל ימין את דרכן באירופה.

אנחל קוריאה, קוקה ודייגו קוסטה מאוכזבים. פתיחה רעה לעונה (רויטרס)אנחל קוריאה, קוקה ודייגו קוסטה מאוכזבים. פתיחה רעה לעונה (רויטרס)

הקבוצה מהנסיכות, שהגיעה ב-2016/17 עד לחצי גמר המפעל, הודחה בעונה שעברה מהמקום הרביעי בשלב הבתים, אך ניצחה בכל אחד משלושת המשחקים האחרונים שלה נגד קבוצה ספרדית באירופה, בעוד אתלטיקו מדריד הפסידה רק פעם אחת ב-13 המפגשים האחרונים מול קבוצה מצרפת.

מי שנשמע בטוח בעצמו לקראת המשחק הוא אנטואן גריזמן, שהצהיר בראיון בספרד: “אני יודע שאני ברמה של ליאו מסי וכריסטיאנו רונאלדו. אני חושב על זכייה בכדור הזהב, ואעשה הכל בשלושת החודשים שנותרו עד להכרעה כדי לגרוף את התואר. נשארתי באתלטיקו בגלל האהבה שקיבלתי, היו שמועות על כך שאני רודף בצע, אך אם הן היו נכונות הייתי עובר לסין ולא לברצלונה. הוכחתי שאפשר להגיד להם לא, וזה רק מדגיש כמה אנחנו מועדון גדול”.

מאמן הקבוצה, דייגו סימאונה, נשאל במסיבת העיתונאים לקראת המשחק לגבי היכולת החלשה שמציגה קבוצתו עד כה העונה: “אני לא מצליח לתפוס את הפסימיות שיש סביב הקבוצה. נכון, יש הרבה דברים לשפר, אבל אני רואה גם דברים חיוביים”. המאמן הארגנטינאי התייחס גם לשני הכוכבים הגדולים שלו בהתקפה, אנטואן גריזמן ודייגו קוסטה, שכמו כל אתלטיקו, פתחו לא טוב את העונה: “אנחנו קבוצה. מעבר לעוצמה של קוסטה ולכישרון של גריזמן. קוסטה יופיע, כמו שהוא עושה תמיד ברגעים חשובים, כמו נגד ריאל מדריד בסופר קאפ ונגד ארסנל בעונה שעברה. גריזמן גם הוכיח שהוא יודע להגיע ברגעים החשובים כמו בגמר הליגה האירופית בעונה שעברה, שניהם יצטרכו לקבל עזרה מכל הקבוצה”. 

אנטואן גריזמן. "אפשר גם להגיד לא לברצלונה" (La Liga)אנטואן גריזמן. "אפשר גם להגיד לא לברצלונה" (La Liga)

במפגש נוסף בבית א’, אלופת בלגיה, קלאב ברוז’, לה שישה ניצחונות ליגה מאז פתיחת העונה, תארח את דורטמונד. גם הגרמנים נראים משכנעים עד כה בבונדסליגה, כאשר הפעם האחרונה ששתי הקבוצות נפגשו בליגת האלופות הייתה ב-2003, שם גברה ברוז’ על דורטמונד 1:2 בשני המשחקים.

פאקו אלקאסר, החלוץ שהגיע מברצלונה לצהובים שחורים, נפצע בירך במחזור החולף בגרמניה בו גם כבש ב-1:3 על אייטרכט פרנקפורט. עם זאת, הספרדי צפוי להחלים בזמן עד המשחק.

בית ד’: שאלקה המקרטעת נגד פורטו, גלאטסראיי מול לוקומטיב מוסקבה

הגרמנים שפתחו את הליגה בצורה מזעזעת עם שלושה הפסדים בשלושת משחקיהם, יארחו את אלופת פורטוגל שהגיעה בעונה שעברה עד לשמינית גמר המפעל. השתיים נפגשו בעבר ב-16 האחרונות של ליגת האלופות כאשר צמד המשחקים נגמרו ב-0:1, פעם אחת לכל קבוצה, אך הגרמנים המשיכו לשלב הבא כשניצחו בדו קרב הפנדלים באצטדיון הדרגאו.

במשחק המקביל, האלופות של רוסיה וטורקיה יערכו קרב מרתק באצטדיון טורק טלקום. לוקומוטיב מוסקבה ניצחה 1:2 במפגש האחרון שלה נגד גלאטסראיי בשלב הבתים של ליגת האלופות, כאשר המפגש הנוסף הסתיים ב-0:2 לטובת הטורקים.