פתיחת העונה של ניקיטה רוקאביצה במכבי חיפה מזכירה מאוד את העונה שהייתה לו בבית"ר ירושלים. חלוץ שלא פותח את האימונים עם הקבוצה ומצטרף אחרי ההכנות, אבל נכנס לעניינים מהר - ומהרגע שהוא עולה אל המגרש, הוא לא מפסיק להבקיע. הערב (ראשון) ב-20:15 הוא ינסה לעזור למכבי חיפה לנצח בקרב הצמרת את הקבוצה הראשונה בה שיחק בישראל, זו שבימים אלה הייתה שמחה לרגל מסיימת כמו שלו.

רוקאביצה בן ה-32 התחיל את הקריירה שלו בישראל במדים הצהובים-שחורים ומהרגע הראשון הוא הרשים את האוהדים בטדי. הייתה לו רק עונה אחת בבית"ר, בה הוא כיכב והוביל את ההתקפה של הקבוצה בהצלחה. הקהל השתגע עליו, האווירה בירושלים הייתה מיוחדת והכל התחבר לו בשנה הראשונה בארץ.

רוקאביצה חוגג במדי בית"ר (רדאד ג'בארה)רוקאביצה חוגג במדי בית"ר (רדאד ג'בארה)

הבעלים של בית"ר ירושלים בזמנו, אלי טביב, רדף אחריו במשך שלוש שנים. "עקבתי אחריו עוד כשהוא שיחק בהרטה ברלין בגרמניה", סיפר טביב. "באותה תקופה חיפשנו שחקן כנף מהיר וכשהסתכלתי עליו הוא ממש הרשים אותי. רציתי אותו מאוד. ידעתי שהוא יוכל לפרוח בבית"ר, הוא עשה רושם של אחד שהאמין בעצמו וניסיתי כל הזמן לשכנע אותו לבוא".

בהתחלה, ניקיטה סירב בנימוס לחיזורים של טביב. הוא המשיך לשחק בגרמניה, אחר כך נסע לאוסטרליה ושיחק שם במשך כחצי שנה עד שסיים חוזה. במקביל, באותה תקופה התחזק הקשר בינו לבין ויקה, חברתו הישראלית שבחלוף השנים התחתנה איתו, ואחרי הפרק הקצר בסידני גם בישרה לו על כך שנכנסה להריון. שבועות ספורים לאחר מכן, ניקיטה עזב את אוסטרליה והגיע לישראל כדי להיות לצידה.

אלי טביב. שיכנע את רוקאביצה לחתום (אורן בן חקון)אלי טביב. שיכנע את רוקאביצה לחתום (אורן בן חקון)

"כשהם היו ביחד בארץ אלי טביב לחץ עליו. זה היה תוך כדי שניקיטה קיבל הצעות מאירופה אבל לא התלהב לחזור לשם", סיפר מקורב לשחקן. "בסוף ניקיטה הסכים להגיע לפגישה איתו". טביב הציע לחלוץ חוזה בשכר שהיה נמוך ממה שהרוויח קודם, אבל למען ההגינות הכניס גם סעיף יציאה נמוך, למקרה שתבוא הצעה אחרת מקבוצה שתציע לו חוזה גבוה יותר. ניקיטה חתם.

כמעט בכל מקום שהגיע אליו, רוקאביצה הרגיש אאוטסיידר. הוא נולד באוקראינה, בגיל 14 היגר לאוסטרליה עם משפחתו ובגיל 19 עבר לשחק כדורגל באירופה לבדו. בשום מקום הוא לא הרגיש בנוח כמו שהוא מרגיש בישראל. כאן הוא מרגיש בבית, כמו בימים ההם במולדתו כשהיה ילד.

ניקיטה רוקאביצה בועט (נעם מורנו)ניקיטה רוקאביצה בועט (נעם מורנו)

הרבה מזה בזכות היחסים שלו עם אשתו ויקה, שהחלו עוד כשהיו ילדים באוקראינה. שתי המשפחות שלהם הכירו זו את זו טוב מאוד. ויקה וניקיטה גרו באותה עיר, באותו רחוב ובאותו בניין. רק קומה אחת הפרידה ביניהם והם נולדו בהפרש של חודשים ספורים האחד מהשנייה. הם ממש גדלו יחד. בשלב מסוים המשפחות התפצלו לכיוונים שונים - בעוד שמשפחת רוקאביצה עברה לאוסטרליה, המשפחה של ויקה עלתה לארץ ב-1991 ומצאה דירה בקרית ביאליק. אבל למרות הכל, הוא והיא תמיד שמרו על קשר והמשפחות אפילו נסעו לביקורים. כשהתבגרו, הקשר בין ניקיטה לוויקה הלך והתהדק, דרכיהם שוב הצטלבו, וכיום יש להם משפחה משלהם עם שתי ילדות קטנות.

בגלל שוויקה נכנסה להריון לפני ארבע שנים, ניקיטה החליט לשחק בבית"ר והתחבר מהר מאוד לשיטה. הסגנון הקבוצתי התאים מאוד לחלוץ, שהשתלב נהדר בהרכב של סלובודן דראפיץ'. בית"ר שיחקה על מתפרצות מהירות, רוקאביצה הצטרף להתקפה לצד איתי שכטר - ובסוף כבש יותר מכולם. "הוא שיחק אצלנו בתור שחקן כנף ולא בתור חלוץ מרכזי כי באופי המשחק שלו הוא שחקן שצריך יותר שטח, קשה לו במשחק צפוף. מבחינתנו הוא התאים לנו כמו כפפה ליד ולא סתם הוא כבש המון", הסביר טביב.

ויקה וניקיטה רוקאביצה (אינסטגרם)ויקה וניקיטה רוקאביצה (אינסטגרם)

רוקאביצה הצטרף בשלב מאוחר יחסית לבית"ר ירושלים. הוא בכלל לא פתח איתה את העונה, אלא חתם במועדון אחרי שהתחילו משחקי הליגה. בפועל, רק במחזור הרביעי הוא זכה לדקות הראשונות שלו כשעלה מהספסל נגד בני יהודה, ושבוע לאחר מכן, במחזור החמישי, הוא כבר פתח בהרכב וגם כבש נגד הפועל כפר סבא. "הוא לא היה מספיק בכושר כי הוא לא התאמן במשך כמה חודשים", ציין הבעלים לשעבר של הקבוצה. "לקח לו קצת זמן להיכנס לכושר, אבל הוא מאוד הרשים אותי כבר מההתחלה. הוא סיים את העונה עם 14 שערי ליגה - ובאף עונה במכבי חיפה הוא לא בא לידי ביטוי כמו שהוא בא לידי ביטוי בעונה ההיא בבית"ר".

לבסוף, דווקא מכבי חיפה הייתה זו שהפעילה את סעיף השחרור שלו, שעמד על 400 אלף דולר, וניצלה זאת כדי להביא אותו לצפון. "פיתו אותו עם חוזה של הרבה כסף. לאלי טביב הייתה את האפשרות להשוות את תנאי החוזה שהוצעו לו, אבל זה לא קרה", סיפרו גורמים שעבדו בבית"ר בזמנו. לחיפה, אגב, הייתה אופציה לצרף אותו עוד הרבה לפני שהגיע לירושלמים, אך היא עשתה זאת רק לאחר ששיחק עונה בבירה.

בסופו של דבר, רוקאביצה חתם לשלוש שנים בירוק, אבל הוא התקשה לבלוט. זו הייתה הסיבה, כנראה, שמכבי חיפה לא מיהרה לממש את האופציה שהייתה לה בקיץ האחרון, לחדש לו את החוזה לעונה נוספת באותם תנאים. הנהלת הקבוצה נכנסה עם השחקן למשא ומתן ארוך, שנמתח על פני כחודשיים, כך שבשלב מסוים ניקיטה אפילו שקל הצעות אחרות ובחן את האפשרויות שעמדו בפניו.

ניקיטה רוקאביצה (עמרי שטיין)ניקיטה רוקאביצה (עמרי שטיין)

בקיץ הזה בית"ר ירושלים שוב התעניינה בשירותיו, גם במכבי תל אביב ובהפועל באר שבע גיששו - אבל אז הגיע הטלפון מיעקב שחר. למשפחתו של רוקאביצה היה ברור שאם הוא ישחק בארץ, זה יהיה רק במכבי חיפה. ואכן, אחרי חודשיים של משא ומתן בפינג-פונג של הצעה-תשובה-הצעה-תשובה, נשיא מכבי חיפה יזם פגישה אישית עם השחקן ויומיים לאחר מכן הם חתמו על החוזה החדש.

זו הייתה אחת מההחלטות הטובות ביותר שלקחו במכבי חיפה. רוקאביצה הוכיח שהוא אחד מהחלוצים הגדולים בארץ, אחרי שלא פעם הציל את הירוקים ממבוכה וסיפק תרומה משמעותית בחלק הקדמי. במחזור הראשון הוא עשה מהפך במו רגליו על הפועל רעננה, כשהבקיע צמד במצב של פיגור 3:2 והביא לניצחון 2:4; אחר כך פרץ ראשון את ההגנות של עירוני קרית שמונה, מכבי נתניה ונס ציונה שהסתגרו במשחקים מול הקבוצה שלו; וגם בהמשך הוא מצא את הרשת שוב ושוב, אבל השערים הללו נפסלו על ידי מערכת ה-VAR. זה קרה לאחרונה נגד הפועל ת"א ונגד הפועל כפ"ס, עם חוסר מזל גדול שמנע ממנו להגדיל את כמות השערים שלו. בכל אופן, זה כמובן לא הפחית מהיכולת הנהדרת שלו העונה.

ניקיטה רוקאביצה בפעולה (שחר גרוס)ניקיטה רוקאביצה בפעולה (שחר גרוס)

באופן מפתיע, בדומה לעונה האדירה שלו בבית"ר, גם בעונה הנוכחית הוא לא עשה הכנה ראויה עם הקבוצה. בגלל שהמשא ומתן על החוזה החדש שלו התארך מעבר למצופה, רוקאביצה הצטרף למכבי חיפה תוך כדי תנועה. כשהשחקנים כבר התאמנו הוא עדיין ישב בבית, אבל דווקא החיבור בינו לבין הסגל שנבנה בקיץ האחרון היה מיידי ומרשים מאוד.

אולי מכבי חיפה לא משחקת על מתפרצות כפי ששיחקה בית"ר ירושלים בימי דראפיץ', אבל רוקאביצה מצליח להרשים גם בסגנון הנוכחי של מכבי חיפה, הרבה בזכות העובדה שיש מי שנותן לו כדורי עומק טובים, אם זה יובל אשכנזי, צ'ארון שרי או דולב חזיזה שהצטרפו לאחרונה. רוקאביצה משחק בנגיעה, הוא אוהב את הדאבל-פס ותמיד מחפש את השטח שמאחורי הבלמים, ולראשונה אחרי שלוש עונות, הפעם גם נראה שיש מי שיודע להזין אותו במסירות קדימה. ברגעים מסוימים זה נראה כאילו החבורה הזו משחקת כבר שנים ביחד, עם הבנה עיוורת יוצאת דופן בינו לבינם.

ניקיטה רוקאביצה חוגג עם שחקני מכבי חיפה (עמרי שטיין)ניקיטה רוקאביצה חוגג עם שחקני מכבי חיפה (עמרי שטיין)

רוקאביצה נמצא כבר עונה רביעית ברציפות בחיפה. אחרי נטע לביא, הוא השחקן הכי ותיק בקבוצה. ולכן מעבר ליכולת על המגרש, בשקט-בשקט ניקיטה הפך למנהיג השקט של חדר ההלבשה. הוא עוזר לצעירים, דואג לזרים כדי שירגישו בנוח ומקבל גב ממרקו בלבול.

גם בעונה ההיא בירושלים וגם בעונה הנוכחית בחיפה, רוקאביצה כבש חמישה שערים עד למחזור התשיעי. ואם רוקאביצה יכבוש מול האקסית? זו תהיה פתיחת העונה הטובה ביותר שלו בכדורגל הישראלי, בדרך אולי גם לעונה הגדולה ביותר בקריירה שלו. בבית"ר יודעים שאם הם יפסידו במשחק הזה, יהיה להם קשה מאוד להיאבק על המקום הראשון בהמשך, כך שהופעה טובה מצידו של רוקאביצה אולי תגרום גם להנהלת בית"ר ירושלים להצטער על כך שהיא לא התעקשה לגנוב אותו מהירוקים בקיץ האחרון.

ניקיטה רוקאביצה (עמרי שטיין)ניקיטה רוקאביצה (עמרי שטיין)