מעודדות מהניצחונות שהשיגו במחזור הליגה האחרון, יחזרו הערב (שלישי) גלבוע/גליל והפועל חולון לשחק במסגרת האירופית, כשחולון תתארח בצרפת אצל ראסינג פאריס (20:30) וגלבוע/גליל תארח את לבסקי סופיה הבולגרית (19:40) לקרב ישיר על ראשות הבית.

הקבוצה של דן שמיר תפתח את הופעותיה במסגרת שלב 16 האחרונות ביורוצ'אלנג במשחק חוץ קשה במיוחד נגד ראסינג פאריס-לוולואה, מוליכת הליגה הצרפתית ואחת המועמדות הבולטות לזכייה במפעל. ניצחון החוץ המדהים באשדוד (103:107) היה השני ברציפות של החולונים אחרי רצף של שבעה הפסדים, אבל הפעם יצטרכו חניכיו של שמיר להתמודד עם אחת היריבות החזקות ביותר שפגשה העונה.

בנוסף לכך, ייאלצו החולונים להסתדר ללא אחד מהשחקנים החשובים ביותר בסגל - הסנטר המצוין, פרנק האסל, שטס לארה"ב לאחר המשחק באשדוד בשל מחלת אביו. גם הקבוצה הצרפתית מגיעה למשחק הראשון בשלב הטופ-16 לאחר ניצחון חוץ במסגרת הליגה המקומית (82:94 על שולה). את פאריס מאמן דניס כריסטוף והיא משופעת בכוכבים בסדר גודל אירופי.

בהיעדרו של האסל, השחקן שאמור להיות הבעיה הגדולה ביותר של החולונים הוא הסנטר המאסיבי, שון מיי, מלך הסלים של הליגה הצרפתית ושל היורוצ'אלנג' (22.5 נקודות ו-7 ריבאונדים למשחק). כוכב אמריקני נוסף בסגל של הצרפתים הוא הפורוורד, ג'וואד וויליאמס, ששיחק בהפועל גליל עליון והפועל י-ם והוא הסקורר השני בטיבו של פאריס (15.5 נקודות). בנוסף לשני הזרים המצוינים, לראסינג יש גם שני רכזים צעירים מקומיים שנחשבים לדור הבא של הנבחרת הצרפתית - אנדרו אלביסי (11 נקודות ו-6 אסיסטים) ואנטואן דיו (11 נקודות ו-4.5 אסיסטים).

ג´וואד וויליאמס (מור שאולי)
ג´וואד וויליאמס במדי הפועל ירושלים (מור שאולי)
 

לעומתה של חולון, גלבוע/גליל רק תסיים את שלב הבתים המוקדם של הליגה הבלקנית כשתארח את לבסקי סופיה הבולגרית בשחזור של גמר המפעל בעונה שעברה. הקבוצה של ליאור ליובין מגיעה לאחר ניצחון מפתיע ומרשים על מכבי חיפה 74:91. האחראי העיקרי על הניצחון בקרב הקצוות היה הישראלי הבכיר, דגן יבזורי, שהתפוצץ עם משחק שיא בליגת העל, דווקא באחת העונות הפחות טובות שלו. הידית מהעמק הפציץ 30 נקודות (7 שלשות) והוסיף גם 7 אסיסטים ו-5 ריבאונדים בדרך לשיא קריירה בליגה. הבוקר נחת בישראל הרכש החדש של הקבוצה, ברנדון באומן, שצפוי להיות בסגל למשחק.

זה לא סוד שעל גלבוע עוברת עונה קשה עד עכשיו והערב סיפר יבזורי ל-ONE על כך: "אנחנו יודעים לשחק, אבל הבעיה היחידה שלנו עד עכשיו היא עקביות ויציביות. במקום לשחק ככה כל שבוע אנחנו משחקים ככה רק פעם בחודש. אנחנו לא מוצאים דרך להביא את זה כל שבוע וזה המבחן האמיתי שלנו, שנצליח לשמור על איזשהו קו. לדעתי זה קודם כל בגישה. צריך לבוא, ליהנות ולשחק חזק וגם להיות מרוכזים כי עד עכשיו הדברים הקטנים זה מה שהרג אותנו, ריבאונדים ואיבודי כדור".

ברנדון באומן. ייכלל בסגל של גלבוע/גליל (משה חרמון)
ברנדון באומן. ייכלל בסגל של גלבוע/גליל (משה חרמון)
 

על התלות הגדולה של הקבוצה ביכולתו והחיבור שלו עם שאר השחקנים אמר יבזורי: "אני לא מאמין שמישהו בונה על זה שכל משחק אקלע 30, אבל יש לנו מספיק כלים בשביל לעשות נקודות. יש לנו שחקנים טובים שיודעים לעשות נקודות. יש לנו בעיות במספר עמדות. אנשים עדיין מחפשים את המקום שלהם. רכז זר שמגיע לראשונה לאירופה זה לא פשוט בשבילו וזה לוקח זמן. גם לקני הייז לוקח זמן וגם לגבוהים. זה דברים שלומדים ואני לא יכול להאשים אף אחד על פתיחת העונה חוץ מעצמי. אני עבדתי ועובד כדי לשנות את זה ואני מקווה שיתחיל ללכת לכיוון אחר".

הקלע המצוין התייחס גם למשחק מול הבולגרים, שניצחו במפגש הראשון בין הקבוצות העונה: "יש לנו משחק קשה מאוד מול קבוצה חזקה ואגרסיבית שנתנה לנו שיעור במשחק הקודם, אבל נבוא מעודדים מהניצחון ורעבים לנקום על מה שהם עשו לנו שם. הרכז הסרבי מרקו מרינוביץ' שחקן טוב וראינו את זה במשחק הקודם. הוא מנהל את המשחק ואין ספק שצריך לעשות עליו עבודה טובה כדי לשבש להם את המשחק ואני מאמין שנגיע מרוכזים וצריכים לעשות את העבודה".