קרבות המיקום האחרונים לקראת הפלייאוף ב-NBA מתחילים להגיע אל נקודות הרתיחה. אמש (בין ראשון לשני) שתיים מהקבוצות שלא הגיעו למעמד מזה זמן רב הבטיחו את מקומן בשלבי ההכרעה של העונה. לאחר שגולדן סטייט הבטיחה את המקום הראשון במערב, ה-108:116 של אורלנדו על בוסטון קבע פלייאוף ראשון עבור המג’יק מאז 2012, בעוד גם ברוקלין הבטיחה את מקומה אחרי 96:108 על אינדיאנה, שהחזיר את הנטס למעמד מאז עונת 2014/15. בנוסף, יוסטון, שכבר הבטיחה מזמן את מקומה, קבעה שיא שלשות נוסף.

הדרך בה אורלנדו ניצחה אתמול מסמלת עבורה בעצם את העונה כולה. המג’יק, שהיו כבר במאזן 31:20 אחרי הפסד ביתי לאוקלהומה ב-29 בינואר, אך ריצת 10:21 מאז, הפכה עבורם את החלום למציאות. המג’יק ניצחו עשרה מ-12 משחקים, דבר שלא קרה בקבוצה מאז עזיבתו של דווייט הווארד. 

“תמיד הייתה לנו אמונה”, אמר בסיום סנטר הקבוצה ניקולה ווצ’ביץ’, עוד אחד מהשחקנים שהגיע כדי למלא את החסר של הווארד לפני שבע שנים. “מה שעזר לנו הייתה הדריכות שבה שיחקנו לאורך כל העונה. לא שיחקנו טוב לאורך כל העונה, הגענו משום מקום. אנחנו בהחלט יכולים לעשות את זה”, סיכם המונטנגרי.

“הם רצו את זה כל כך, הייתה אקסטרה אנרגיה במשחקים האחרונים”

סיפור דומה לזה של אורלנדו התרחש גם בברוקלין, שם הנטס, שכבר מצאו את עצמם במהלך העונה במאזן 18:8, התאוששו וחזרו למאבק כשניצחו שבעה משחקים לאחר מכן ועוד תשעה מעשרה לאחר מכן כדי לחזור למאבק ובסופו של דבר, גם להבטיח את מקומם בפלייאוף. “הייתה רמה אחרת של פוקוס, היינו נעולים על זה”, אמר לאחר המשחק מאמן הנטס, קני אטקינסון והוסיף: “הם רצו את זה כל כך, הייתה אקסטרה אנרגיה במשחקים האחרונים”. גם ד’אנג’לו ראסל, שמצא חיים חדשים בנטס מאז עבר בטרייד מלוס אנג’לס לייקרס התרגש: “זה מטורף! אני לא יודע מה לחשוב”.

שיא נוסף ליוסטון והארדן

אחרי שהבטיחו את המקום בפלייאוף מזמן, ג’יימס הארדן ויוסטון מתפנים לשבור שיאים. הפער, הרוקטס שברו את השיא של עצמם שעמד על 26, כאשר צלפו לא פחות מ-27 שלשות ב-113:149 על פיניקס. הארדן, שקלע 30 משלו, הצטרף למייקל ג’ורדן כשני שמגיע לממוצע עונתי של 30 נקודות למשחק, שבעה אסיסטים, חמישה ריבאונדים וחמש חטיפות.

ג'יימס הארדן (רויטרס)ג'יימס הארדן (רויטרס)