כשנה אחרי שזרק את סרט הקפטן בהפסד של נבחרת ישראל מול נבחרת מקדוניה ולאחר מכן פרש מהמדים הלאומיים, ערן זהבי חוזר לנבחרת ישראל, כפי שפורסם ב-ONE. זהבי ייכלל בסגל של הנבחרת לקראת המשחקים מול אלבניה בחוץ בליגת האומות של אופ”א (7.9) וצפון אירלנד בבלפסט (11.9) במשחק ידידות. למרות חזרתו, סרט הקפטן לא יוחזר לזהבי.

כזכור, זהבי השליך את סרט הקפטן על כר הדשא לפני כשנה במהלך ההפסד של הנבחרת למקדוניה באצטדיון סמי עופר בתחילת חודש ספטמבר. יום לאחר מכן ועוד לפני ששמע על עונשו החליט זהבי לפרוש מהנבחרת ולא שיחק ביתר קמפיין מוקדמות המונדיאל.

זהבי במשחק מול מקדוניה (רדאד ג'בארה)זהבי במשחק מול מקדוניה (רדאד ג'בארה)

זהבי אמר: "החלום הגדול ביותר שלי מהרגע בו התחלתי לשחק כדורגל היה להצטרף לנבחרת ישראל. זכיתי להיות חלק מהנבחרת וזכיתי להיות הקפטן שלה, ואין כבוד גדול מזה. טעיתי בתגובה שלי במשחק מול מקדוניה כאשר ברגע של כעס גדול ותסכול לנוכח התנהגות של קומץ אוהדים, זרקתי את סרט הקפטן ופגעתי בכל מאות אלפי האוהדים הנאמנים של הנבחרת. אני מתנצל על כך מעומק לבי. אני מביט קדימה, יוצא לדרך חדשה ואין עוד טעם לעסוק במה שהיה. אני אוהב את הנבחרת ותמיד הייתי גאה לייצג את המדינה ולעשות הכל כדי להביא הישגים ולשמח את האוהדים”.

“רוטנשטיינר והרצוג ציינו בשיחות עמי שהם רוצים שאהיה חלק מהנבחרת ומודעים לתרומה שאוכל להביא כשחקן מן המניין. הבהרתי שאשמח להיות חלק מהתהליך יחד עם החברים האחרים ולתרום ככל יכולתי. נבחרת ישראל הייתה ולעולם תהיה נקודת השיא עבור כל שחקן ואני גאה על הזכות לשוב ולשרת אותה ואת מדינת ישראל. כולנו צריכים להתאחד לטובת הנבחרת ולעשות הכל למען הצלחתה. אני וכל שחקן אחר שיהיה  בסגל, וגם מי שלא יהיו בהתכנסות הקרובה, תמיד נעשה הכל למען הנבחרת והאוהדים. אני חוזר לנבחרת באהבה ובתקווה לצעוד יחד קדימה”.

רוטנשטיינר: “מהלך הכרחי”, הרצוג: “החלטה לא פשוטה”

המנהל הטכני וילי רוטנשטיינר: "ערן זהבי הוא שחקן מצוין ונבחרת ישראל חייבת שהטובים ביותר יהיו חלק ממנה. בשיחות שלי עם ערן לא הסתרתי את השאיפה שלי ושל הרצוג לראות את ערן לובש שוב את המדים הלאומיים ומסייע לנו להעמיד את הסגל החזק ביותר לקראת כל התמודדות. אני מודע להשתלשלות העניינים שהובילה לפרישת ערן מהנבחרת. ערן התנצל על מה שקרה, הביע את רצונו לחזור ולתרום לנבחרת ואני משוכנע כי זהו מהלך הכרחי והוגן עבור כולם. אני שמח שגם  ההתאחדות ראתה זאת כך".
 
מאמן הנבחרת אנדי הרצוג: "כקפטן נבחרת אוסטריה בעבר וכמי שהוביל אותה והיה חלק מהנבחרת הלאומית של ארצו שנים רבות, אני יודע לזהות אהבה אמיתית לנבחרת וערן בפירוש אוהב את נבחרת ישראל ורוצה לתרום לה בכל אספקט אפשרי. ההחלטה לחזור מהפרישה ולהצטרף שוב לנבחרת אינה פשוטה עבור אף שחקן, אבל ערן שלם עם המהלך וכולנו יחד, הנבחרת, ההתאחדות, האוהדים, נצעד יחד במטרה להוביל את הנבחרת ואת הכדורגל הישראלי גבוה ככל האפשר. כמאמן הנבחרת, אני חייב לעשות הכל כדי שבסגל יהיו השחקנים הטובים בנמצא".

רוטנשטיינר והרצוג. המהלך המשמעותי הראשון שלהם (אחמד מוררה)רוטנשטיינר והרצוג. המהלך המשמעותי הראשון שלהם (אחמד מוררה)

מ"מ יו"ר ההתאחדות, תמיר גילת: "ההתאחדות מברכת על חזרתו של ערן זהבי לנבחרת ישראל. ערן תרם לנבחרת במשך שנים רבות וטעות אחת אין בה כדי להשכיח זאת. ערן הביע את רצונו  לחזור ולשרת את נבחרת ישראל, התנצל על מה שאירע, וכעת הדלתות פתוחות בפניו באהבה ובתקווה להצלחה משותפת. השיקול המקצועי היה של רוטנשטיינר והרצוג בלבד, וההתאחדות עודכנה לאורך כל הדרך ותמכה. כולנו חולקים את אותה אהבה לנבחרת הלאומית וכולנו רוצים בהצלחתה וצריכים לתרום לכך. נבחרת ישראל עוברת שינוי אמיתי ומשמעותי במטרה להגשים את החלומות של כולנו ולראות נבחרת הישגית ומנצחת. ליגת האומות היא הזדמנות מצוינת להתאחד סביב הנבחרת ולפעול יחד לטובת הצלחת הכדורגל שלנו".

מנכ״ל ההתאחדות, רתם קמר: “ערן זהבי חוזר לנבחרת ואלה בשורות טובות. ההתנצלות שלו כנה, כך גם הרצון הגדול לחזור ולהיות חלק מהנבחרת. ליגת האומות בפתח ואני מצפה מכולם לפעול יחד כדי להצליח ולהתאחד סביב הנבחרת. היה חשוב לנו לסגור מעגל לטובת כל הצדדים ובראש ובראשונה כדי להעמיד לרשות הצוות המקצועי את השחקנים הטובים ביותר שיש לכדורגל שלנו. אנחנו פותחים דף חדש ומביטים קדימה בתקווה”.