נבחרת ישראל וההתאחדות לכדורגל סגרו הערב (רביעי) מעגל, כשמינו את אנדראס הרצוג למאמן הנבחרת במקומו של אלישע לוי, שסיים את התפקיד לפני קרוב לשנה. למה סגירת מעגל? כי להרצוג ולנבחרת ישראל היסטוריה טרגית, ששברה את לבם של 44 אלף אוהדים באצטדיון רמת גן. 

מסע בזמן חזרה ל-27.9.2001: את נבחרת ישראל אימן אז ריצ'רד נילסן הדני, שהלך לעולמו בגיל 77. הכחולים אירחו את המשחק האחרון בשלב מוקדמות הגביע העולמי, בידיעה שניצחון יבטיח להם את הכרטיס לשלב הפלייאוף. אגב, האוסטרים בכלל לא רצו להגיע לישראל בגלל המצב הביטחוני המתוח, אבל בסופו של דבר המאמן אוטו באריץ' הכריח את השחקנים שלו לעלות על המטוס.

אוטו באריץ' (רויטרס)אוטו באריץ' (רויטרס)

ישראל עלתה ליתרון בדקה ה-55 אחרי שאבי נמני הוכשל ברחבה והבלם שמעון גרשון בעט את הפנדל בקור רוח פנימה. היתרון של הנבחרת החזיק מעמד עד הדקה ה-91, אבל אז האוסטרים קיבלו בעיטה חופשית על עיגול ה-16 והרצוג, ששימש כקפטן של הנבחרת האוסטרית בעט ברגל שמאל כדור שטוח, שפגע ברגל של אותו נמני, הטעה את דודו אוואט וחדר לרשת.

למיליוני ישראלים נשבר הלב ברגע אחד כואב ואכזרי. אוסטריה לעומת זאת, המשיכה לשני משחקי פלייאוף בהם הובסה 6:0 (1:0 בבית ו-5:0 בחוץ). כעת, הרצוג בן ה-49 מגיע לארץ הקודש בניסיון לסגור מעגל ולעשות תיקון.