הסיפור שלנו מתחיל ב-26 ביוני 1996, חצי גמר אליפות אירופה, 75,862 אנגלים בטירוף ביציעי אצטדיון וומבלי. מעודדת מה-2:4 על ספרד בפנדלים ברבע הגמר באולד טראפורד, נבחרת אנגליה נגררת לדו קרב פנדלים נוסף, הפעם מול גרמניה לאחר 1:1 ב-120 דקות.

האנגלים בעטו חמש בעיטות מדויקות מהנקודה הלבנה, הגרמנים הגיבו בחמש משלהם ואז, בבעיטה השישית, הגיע תורו של גארת׳ סאות׳גייט, אז בחור בן 25 שמשחק באסטון וילה, שניגש לנקודה הלבנה, לקח כמה צעדים אחורה, רץ ו...בעט למרכז השער כדור שנהדף על ידי אנדראס קופקה. והשאר היסטוריה, אנדראס מולר כבש את הפנדל הבא והעלה את הגרמנים לגמר בדרך לזכייה בתואר.

אתר ספורט ONE ראשי תוצאות LIVE גליצ'ים
מי תזכה בכרטיס השני ותפגש עם צרפת בגמר?

לאחר ההחמצה, סאות’גייט הפך לאויב הציבור באנגליה, לאיש שגזל מהאומה האנגלית את חלום הזכייה ביורו עם הבעיטה הרשלנית שלו מהנקודה הלבנה. מספר שירים גם נכתבו על המגן הימני בן ה-25 בעקבות הרגע ההוא בוומבלי ומאז נדבקה בו גם תדמית של לוזר, ממנה לא הצליח להשתחרר לאורך כל הקריירה שלו כשחקן, אך גם כמאמן.

ההחמצה ההיא תמיד נשארה הרגע הזכור ביותר של סאות׳גייט, על אף שהעלה את קריסטל פאלאס מליגת המשנה, הוביל את אסטון וילה לזכייה בגביע הליגה ולגמר הגביע האנגלי וזכה עם מידלסברו בתואר הראשון בתולדותיה (גביע הליגה) והוביל אותה לגמר גביע אופ״א ב-2006, בו הפסידה 4:0 לסביליה הספרדית במשחקו האחרון של גארת’ בקריירה.

גארת' סאות'גייט מחמיץ את הפנדל מול גרמניה (רויטרס)

את ההחמצה ההיא על הדשא בוומבלי סאות׳גייט משך איתו לפחות עד יום שלישי שעבר, אז נבחרת אנגליה של שחקן העבר האנגלי, שהפך בינתיים למאמן הנבחרת, ניצחה בפעם הראשונה אי פעם בדו קרב פנדלים מהנקודה הלבנה במסגרת המונדיאלים, 3:4 את קולומביה בשמינית הגמר, לאחר 1:1 בתום 120 דקות.

חרף העובדה שמינויו בספטמבר 2016 היה ברירת מחדל לאחר שמונה למאמן זמני בעקבות פרשת השחיתות של מאמן הנבחרת הקודם סם אלרדייס, סאות׳גייט קיבל את המושכות באופן קבוע מההתאחדות האנגלית בעקבות היכולת והתוצאות הטובות במשחקים הראשונים על הקווים והפך למאמן הקבוע ביותר של שלושת האריות בשנים האחרונות, אחד שהכיסא שלו לא מתנדנד, בניגוד לקודמיו בתפקיד.

אנדראס קופקה עוצר את הפנדל של גארת׳ סאות׳גייט (רויטרס)

סאות׳גייט החל את דרכו כמאמן ב-2006 במידלסברו, כשתפס את מקומו של סטיב מקלארן שעזב לטובת תפקיד מאמן הנבחרת האנגלית, כאשר לאחר שתי עונות טובות על הקווים בריברסייד, סאות׳גייט ו”בורו” נשרו לצ׳מפיונשיפ בתום עונת 2008/09. המאמן עוד פתח את העונה בליגת המשנה והאמין כי יצליח להחזיר את הקבוצה לפרמיירליג, אך פוטר דווקא לאחר ניצחון 0:2 על דרבי קאונטי וכאשר בורו רחוקה נקודה אחת בלבד מהפסגה.

ארבע שנים אחרי שפוטר ממידלסברו, סאות׳גייט מונה למאמן נבחרת אנגליה הצעירה ב-2013 והוביל אותה לאליפות אירופה עד גיל 21 ב-2015, בה הודחו האנגלים כבר בשלב הבתים לאחר שסיימו אחרונים בבית שכלל את פורטוגל, איטליה ושבדיה, שזכתה באותה אליפות והייתה הנבחרת היחידה שהאנגלים לא הצליחו לנצח.

גארת׳ סאות׳גייט כמאמן מידלסברו (רויטרס)

חשוב לציין כי באותו יורו עד גיל 21 סאות׳גייט זימן לנבחרת הצעירה של אנגליה בין היתר גם את ג׳ק באטלנד, ג׳ון סטונס, רובן לופטוס-צ׳יק, ג׳סי לינגארד ומלך השערים של המונדיאל עד כה הארי קיין, שנכללים בסגל שלקח איתו סאות׳גייט לנבחרת הבוגרת למונדיאל ברוסיה.

אגב, באנגליה מייחסים את ההצלחה לא רק לסאות׳גייט, קיין או שאר השחקנים, אל גם לאפודה אותה לובש סאות׳גייט עד כה בכל המשחקים. באנגליה כבר הכתירו את האפודה כ׳אפודת מזל׳ ובשל כך, מדווח כי הציבור האנגלי רוצה חלק בהצלחה והמכירות של אפודות זהות לזו של סאות׳גייט ברשת 'Marks&Spencer' עלו לפחות ב-35 אחוזים, בעוד ב-eBay המכירות קפצו ב-25 אחוזים.

לאחר שהוביל את אנגליה לחצי הגמר לראשונה מאז 1990 עם 0:2 על שבדיה בסמארה, סאות׳גייט קצר את הפירות וניצח על המקהלה האנגלית ביציע. לאחר המשחק, המאמן, שעוד זוכר את הפנדל המוחמץ ההוא מ-96, התייחס לשחקניו ואמר: “אמרתי להם כבר לפני שנה וחצי שאם הם יצליחו עם נבחרת אנגליה, זה יהיה יותר גדול מכל מה שהם ישיגו במועדונים. אני חושב שהם מתחילים להבין את זה עכשיו”.

מי גידל אותך? סאות'גייט והארי קיין (רויטרס)

“אני חושב שהשחקנים הרבה יותר מגובשים עכשיו, הרבה שיחקו יחד גם בנבחרות הצעירות ויודעים כבר לשים בצד את היריבות בין הקבוצות שלהם. זה הזמן שלהם להוכיח שהם יכולים לעשות הכל. יש לנבחרת הזאת רוח שונה ואני מאמין שכולם רואים את זה, אבל עכשיו זה המבחן הגדול ביותר בקריירה של השחקנים, אני סומך עליהם שידעו לעמוד בלחץ”.

חלוץ העבר רובי פאולר, חברו של סאות׳גייט לאותה נבחרת ביורו 96, הסביר בכנות אופיינית: “בואו נודה בזה, אף אחד לא רצה את גארת׳ כמאמן נבחרת אנגליה אחרי שסם אלרדייס פוטר. אף אחד לא האמין שיש לו את הרזומה או היכולת להיות מאמן נבחרת אנגליה. אני כל כך שמח שהוא השתיק את הביקורות. לפעמים לא מדובר בכישרון או יכולות כמאמן, לפעמים הידע והניסיון במעמדים מסוימים עושה את ההבדל ובונה את הרוח של הנבחרת כולה.”

עוד הוסיף פאולר: “הפעם האחרונה שאנגליה הגיעה לחצי הגמר בטורניר גדול הייתה ביורו 96 תחת טרי ונבלס, שנתן לשחקנים כבוד כמו למבוגרים ועזר לנו לנשום, להשתחרר מהלחץ. ונבלס יצר נבחרת עם אופי שאני לא חושב שהיה בנבחרת אנגליה, עד הקיץ הזה. זה לא צירוף מקרים שסאות׳גייט היה חלק חשוב באותה נבחרת ב-1996, אני מאמין שהוא לא רק לקח רק חלק מהטקטיקות של אותה נבחרת, אלא גם הרבה מיכולות ניהול המשחק של טרי ונבלס ומהאינטליגנציה שלו. גלן הודל, סוון גוראן אריקסון, סטיב מקלארן, פאביו קאפלו ואפילו רוי הודג׳סון, אצל כולם הדגש היה על משמעת, תמיד היה מדובר בחוקים שהשחקנים היו שוברים”.

סאות׳גייט ורובי פאולר יחד בנבחרת (רויטרס)

“הודל היה כמו מורה שמנסה לחנך ילדים, אריקסון לא אהב אפילו כשהיו צוחקים באימון, הוא רצה לנעול אותנו בחדרים ושנחשוב על המשחק, קאפלו היה סיוט, כמה מפתיע. נבחרת אנגליה של סאות׳גייט היא הרבה יותר רגועה ומשוחררת בגלל התמיכה שגארת׳ נותן לשחקנים, זה הדבר החשוב ביותר שיש לקראת חצי הגמר. הניסיון הכואב של סאות׳גייט ביורו 96 יכול להיות המפתח להצלחה במונדיאל 2018, הוא בנה נבחרת שאפשר להאמין בה”.

הערב ב-21:00 מול קרואטיה בחצי הגמר, כאשר תקוותיה של האומה האנגלית כולה מונחות על כתפיו ועל אפודת המזל מ-M&S, סאות׳גייט ינסה להוביל את נבחרת אנגליה לגמר מונדיאל ראשון מאז 1966, אז אנגליה גם הניפה את הגביע. עד אז, בראש של כל אוהד אנגלי ממוצע מתנגן שיר אחד, או יותר נכון שורה אחת בלבד - ׳It's coming home'.