לקראת סיום העונה הסדירה ב-NBA, תמונת הפלייאוף מתחילה להתבהר, כשהעולות במזרח כבר נקבעו והדבר היחיד עליו נותר לשחק הוא המיקום הסופי לפני הסיבוב הראשון של הפלייאוף. במערב הסיפור עוד לא סגור כשעל המקום האחרון ייאבקו ראש בראש מינסוטה ודנבר במשחק ישיר.

הלילה (שני) שלוש קבוצות הצטרפו באופן רשמי אל הקבוצות שהבטיחו את מקומן בפלייאוף, כשסן אנטוניו, אוקלהומה וניו אורלינס השיגו ניצחונות והבטיחו את המשך העונה שלהן. עבור סן אנטוניו זוהי העונה ה-21 ברציפות שהקבוצה מעפילה ומאמנה גרג פופוביץ’ שבר את שיאו של פיל ג’קסון ומחזיק בשיא ההופעות הרצופות של מאמן בפלייאוף של הליגה הטובה בעולם.

גרג פופוביץ'. עקף את פיל ג'קסון (רויטרס)

עוד באתר:

הספרס ניצחו את סקרמנטו 85:98 ולאחר שהבטיחו את מקומם בשמונה הגדולות במערב רודי גיי דיבר על כך: “זה מרגיש טוב, זה מרגיש נהדר האמת. בשביל זה יש את העונה הרגילה, כדי להגיע לאן שאנחנו נמצאים עכשיו. הולך להיות כיף. בדרך שבה גדלתי, למדתי ששום דבר לא נותנים לך, אז אתה חייב להשיג את זה בכוחות עצמך”.

גם בגיל 40, כשצריכים אותו, מאנו ג’ינובלי פשוט מתייצב. הארגנטינאי סחף את קבוצתו לניצחון החשוב עם נקודות קריטיות ברבע האחרון ולאחר המשחק התפנה לדבר על סיכויי הקבוצה במערב האיכותי: “לפעמים צריך להתאים את המטרות בהתאם לפוטנציאל שלך, לדרך בה אתה משחק ולאופן שבה העונה מתפתחת. אנחנו חייבים להיות מציאותיים, אולי אנחנו לא פייבוריטים העונה, אבל המטרה שלנו הייתה אחרי כל מה שעברנו להגיע לפלייאוף. אם איך שהמערב נראה העונה אנחנו פשוט שמחים שהבטחנו את המקום שלנו”.

ראסל ווסטברוק. בדרך להישג חסר תקדים (רויטרס)

קבוצה נוספת שהבטיחה את מקומה בפלייאוף היא אוקלהומה. ראסל ווסטברוק סיפק עוד משחק גדול וקבוצתו ניצחה את מיאמי 93:115. ה-MVP של העונה שעברה צריך לקלוט 16 ריבאונדים במשחק הבא והאחרון כדי להגיע להישג חסר תקדים – השחקן הראשון בהיסטוריה שמשיג ממוצע של טריפל דאבל בשתי עונות רצופות. מאמן הקבוצה בילי דונובן התרכז בהורדת את שחקניו לקרקע: “אנחנו לא רוצים לקחת את זה כמובן מאליו, השחקנים צריכים להרגיש טוב על ההזדמנות לשחק אחרי שהעונה הרגילה נגמרת, אבל אמרתי להם אחרי המשחק שאנחנו רוצים להמשיך לשחק טוב, אנחנו רוצים להמשיך לבנות ולהשתפר”.

השלישית והאחרונה שיכולה לסמן ‘וי’ על העונה הרגילה היא ניו אורלינס, אחרי שכולם הספידו אותה בעקבות הפציעה של דמרכוס קאזינס. הפליקנס התעלו על עצמם ובהובלת אנתוני דייויס האדיר ניצחו את לוס אנג’לס קליפרס 100:113. הכוכב הגדול הגיב בסיום על ההישג: “אנחנו יודעים שלא סיימנו. זאת לא הייתה המטרה היחידה שלנו להגיע לפלייאוף, אלא לעשות קצת רעש”.

אנתוני דייויס. סחב את ניו אורלינס על הגב (רויטרס)

מאמן הקבוצה, אלווין ג’נטרי, שפע מחמאות לכוכב של קבוצתו: “אנתוני סחב את הקבוצה על הגב שלו. אם היה לנו מאזן יותר טוב הוא בהחלט היה הופך למועמד רציני להיות ה-MVP של העונה הסדירה”.