זה היה קרוב, אפילו קרוב מאוד אבל גם בסוף עונתו התשיעית של עומרי כספי ב-NBA הוא ייאלץ לראות את משחקי הפלייאוף מהבית. הפורוורד שוחרר מגולדן סטייט אתמול (ראשון) בכדי לפנות מקום בסגל האלופה לקווין קוק, שמציג יכולת נהדרת בתקופה האחרונה ויתפוס את מקומו של כספי באופן קבוע ברוטציה של האלופה.

כספי הגיב לראשונה על הפרידה: “רוצה להישאר ב-NBA. למדתי השנה המון עם הווריירס, זה מה שהופך את זה לכל כך קשה. זה ארגון מדהים והדרך שבה סטיב מנהל את הדברים, בזמנים הטובים ובזמנים הקשים מאוד מרשים. הוא אמר לי שהוא אוהב את מה שאני מביא ואני יכול להגיד שהיה קשה לו להודיע לי על השחרור”, אמר כספי והוסיף על קבוצתו לשעבר: “אני אוהב אתכם חברים, אני מבין, אני מרגיש שאם הייתי בריא הייתי נמצא בסגל לפלייאוף, אבל מה אפשר לעשות? לפעמים העסק הזה קשוח”.

המאמן סטיב קר מצא זמן לפני המשחק שנערך נגד פיניקס לדבר על הסיטואציה של כספי: “בפועל זאת לא הייתה החלטה קשה בגלל שהוא פצוע, אבל זה כן היה קשה לבצע את ההחלטה. כספי היה איתנו לאורך כל העונה ואנחנו אוהבים אותו ואת מה שהוא הביא לקבוצה מאוד”.

סטיב קר (רויטרס)

מאמן האלופה גם הסביר את הסיבות שעמדו מאחורי ההחלטה: ”היה קשה לשבת איתו ולספר לו שאנחנו מתכוונים לשחרר אותו, אבל זאת הייתה ההחלטה היחידה שהיינו יכולים לקבל תחת הנסיבות. היינו צריכים את קוק בשביל הפלייאוף ולא יכולנו לשחרר אף אחד אחר כי כולם בריאים, משחקים או נמצאים תחת חוזה לעונה הבאה. זה לא היה כיף, אבל עומרי מקצוען והוא קיבל את ההחלטה בצורה יפה. הרגשתי נורא, אבל צריך לבצע את מה שהוחלט”

יוטה בפלייאוף, פילדלפיה שוברת שיאים

הקרב על המקומות האחרונים בפלייאוף רותח ואחרי משחקי הלילה עוד קבוצה הבטיחה את מקומה בשמונה האחרונות במערב. יוטה ניצחה את לוס אנג’לס לייקרס 97:112 בסטייפלס סנטר ויכולה להתחיל את ההכנות לקראת הקרבות הקשים שמצפים לה בסיבוב הראשון של הפלייאוף. מאמן האורחת קווין סניידר הביע סיפוק מהיכולת של חניכיו והבטחת הפלייאוף: “מה שהבחורים האלה עשו ביחד כדי להשתפר, לא רק בחודשיים האחרונים, אלא כל העונה כולה, זה אחד הדברים שרצינו לעשות והצלחנו. עכשיו אנחנו צריכים להתקדם הלאה”.

שחקני יוטה. הבטיחו מקום בפלייאוף (רויטרס)

גם רודי גובר התייחס לניצחון ולהבטחת המקום בין שמונה הגדולות של המערב: “זה משמעותי מאוד. לעבור את הפגרה, את מחנה האימון ובאמת לעבוד קשה כקבוצה וכארגון כדי להגיע לנקודה הזאת. אנחנו נרגשים מאוד, אבל חשוב לזכור שזאת רק הההתחלה ועוד לא עשינו כלום”.

במזרח נראה כי אין אף קבוצה שתרצה לפגוש את פילדלפיה במצבה הנוכחי. הקבוצה הלוהטת של הליגה סופרת כבר 14 ניצחונות רצופים, רצף השווה לרצף הטוב ביותר בהיסטוריה של המועדון וכל זאת בלי הכוכב הגדול של הקבוצה ג’ואל אמביד שמושבת עקב פציעה. מאמן הסיקסרס ברט בראון ניסה לצנן את ההתלהבות: “אנחנו בונים תרבות למועדון וזה נכון שניצחנו 50 משחקים, שיש לנו יתרון ביתיות בפלייאוף והשווינו שיא. הכל נכון, אבל זה באמת לא מה שמעניין אותי כרגע”.

מאמן היריבה ריק קרלייל החמיא אחרי המשחק למאמן היריב: “במקצוע שלנו ברט הפך לאגדה, הוא היה יציב כמנהיג וכבחור שתמיד דוחף את הקבוצות שלו לשחק ברמה הגבוהה ביותר של אנרגיה ויכולת. לא הייתי רוצה לשחק נגד החבורה הזאת בסיבוב הראשון, בטח לא כשיש להם את יתרון הביתיות”.